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¿Qué es el nitrato de sodio, químico que habría provocado explosión en Beirut?

El nitrato de sodio se encuentra en abundancia en el desierto de Atacama en Chile

De acuerdo con Badri Daher, director general de Aduanas del Líbano, la impresionante explosión que se registró este martes, 4 de agosto, en Beirut, se originó en un almacén de materiales explosivos de alto poder, que habían sido confiscados en años anteriores.

Mientras que, la cadena libanesa LBCI precisó que la sustancia que estalló fue nitrato de sodio, utilizada como fertilizante, conservante de alimentos y también para producir explosivos. Lo cual fue confirmado por Daher, quien señaló que en el almacén había “toneladas de nitrato”.

¿Qué es e nitrato de sodio?

Su composición se representa bajo la fórmula de NaNO3, siendo integrado básicamente por moléculas de nitrógeno, oxígeno y sodio.

Puede obtenerse industrialmente a partir de la síntesis de otros compuestos por neutralización de ácido nítrico con carbonato de sodio o bicarbonato de sodio, incluso.

Se trata de una sustancia incolora, ligeramente higroscópica -es decir, que atraen al agua- y altamente oxidante. Mezclado con sustancias orgánicas puede provocar explosiones.

El nitrato es sólo ligeramente tóxico, pero puede ser transformado en nitrito con actividades fisiológicas mayores y más dañinas.

Principales aplicaciones

  • Como conservante en la industria alimenticia y en la mezcla de sales empleada para tratar la carne en su conservación.
  • Fundido en mezcla con carbonato sódico en la obtención del cromo de sus minerales por oxidación de este metal a cromato.
  • Debido a su contenido en nitrógeno se utiliza como fertilizante.
  • Como aditivo para el cemento.
  • Debido a que al quemarse genera oxígeno, ha sido empleado en varias ocasiones a lo largo de la historia para conseguir un fuego que ardiese bajo el agua, como es el caso del fuego griego.
  • Es uno de los ingredientes mayoritarios de ciertos tipos de pólvora negra.
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Riesgos

En la naturaleza, el nitrato de sodio se encuentra como el mineral nitratina o nitratita, el cual se encuentra en abundancia en el desierto de Atacama en Chile, por lo que a este mineral también se le denomina salitre de Chile o caliche.

Es un sólido no combustible pero que puede acelerar la oxidación o quemado de materiales inflamables. Por esta razón tiene amplio uso en fuegos artificiales, en explosivos, en fósforos, en ladrillos de carbón y en algunos tipos de pesticidas, para eliminar roedores y otros mamíferos pequeños.

La capacidad de favorecer la combustión o encendido de otros materiales hace que deba ser manipulado con mucha precaución. Si se expone a llamas o incendios puede explotar. A pesar de esto el NaNO3 se emplea en la industria de los alimentos pues posee propiedades conservantes, especialmente de carnes y algunos tipos de quesos.

Sin embargo, su ingestión en exceso puede causar problemas de salud, especialmente en mujeres embarazadas, bebés y niños. Al transformarse en nitritos en el sistema digestivo puede ocasionar ciertas enfermedades.

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Con información de Infobae y Lifeder.com

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